Τις πρώτες φωτογραφίες από τα ίχνη που άφησαν οι τροχοί του Perseverance στο κοκκινωπό αμμώδες έδαφος του Άρη, διανύοντας 6,5 διστακτικά μέτρα, έδωσε στη δημοσιότητα η NASA. Πρόκειται για εικόνες υψηλής ευκρίνειας από τον κρατήρα Jezero, το σημείο όπου προσεδαφίστηκε ο «Πέρσι». Το Perseverance είναι εξοπλισμένο με 25 κάμερες, τις περισσότερες που έχουν ποτέ σταλεί στον Άρη.

Οι επιστήμονες φιλοδοξούν να εντοπίσουν ίχνη αρχαίας ζωής, καθώς εκεί είναι το δέλτα ενός ποταμού που υπήρχε πριν από 3 με 4 δισεκατομμύρια χρόνια. Μέχρι σήμερα, οι καλύτερες εικόνες που είχαν οι επιστήμονες από τον Κόκκινο Πλανήτη ήταν οι λήψεις από το όχημα Curiosity (Περιέργεια), το προηγούμενο αμερικανικό ρόβερ στον Αρη, που ακόμη βρίσκεται εν λειτουργία. Στατικές, μέτριας καθαρότητας και κυρίως από το έδαφος.

Οι μηχανικοί στο Εργαστήριο Αεριώθησης (JPL) της NASA δήλωσαν με ικανοποίηση ότι το εξάτροχο ρόβερ, μεγέθους αυτοκινήτου, τα καταφέρνει καλύτερα και από τις δοκιμές του στη Γη. Το Perseverance, το οποίο προσεδαφίστηκε στις 18 Φεβρουαρίου στον μεγάλο κρατήρα Γιέζερο, έχει λίγο μεγαλύτερη ταχύτητα από το Curiosity. Επίσης το νέο ρόβερ είναι σε θέση να διασχίσει μεγαλύτερη απόσταση μέσα σε μια μέρα, γύρω στα 200 μέτρα, επειδή είναι ικανό να αποφεύγει καλύτερα τα διάφορα εμπόδια, όπως μεγάλους βράχους και παγίδες άμμου.

Προς το παρόν, οι επιστήμονες της NASA μελετούν τα διαθέσιμα δεδομένα για τη γύρω περιοχή, προκειμένου να αποφασίσουν ποια θα είναι η καλύτερη διαδρομή για το ρόβερ. Η τελική απόφαση τους πιθανώς θα ληφθεί, αφού το μικρό ρομποτικό ελικόπτερο Ingenuity βάρους δύο κιλών πετάξει και κατοπτεύει τη «γειτονιά» του ρόβερ (θα είναι η πρώτη φορά που ένα drone θα πετάξει σε άλλο κόσμο). Προς το παρόν, το ελικοπτεράκι βρίσκεται προσδεμένο κάτω από την «κοιλιά» του ρόβερ.

Το Perseverance, το οποίο προγραμματίζεται να διανύσει 15 χιλιόμετρα μέσα στο επόμενο αρειανό έτος (αντιστοιχεί σε περίπου δύο γήινα έτη), είναι το πιο εξελιγμένο κινητό εργαστήριο αστροβιολογίας που έχει σταλεί σε άλλο πλανήτη ή δορυφόρο, με στόχο την αναζήτηση ιχνών μικροβιακής ζωής, χάρη στα πολλά επιστημονικά όργανα, το ρομποτικό βραχίονα και τις υψηλής ανάλυσης κάμερες του.

(με πληροφορίες από ΑΠΕ)